刚打完总决赛的NBA又想把“杯赛”提上日程了

尽管距离第一次公开消息,已经过了接近两年半的时间。但能看出,NBA从未放弃过在赛季中期举办锦标赛或杯赛的努力。在「季后赛附加赛」取得阶段性成功之后,NBA的季中赛,又会是一笔多大的生意?

5月18日,在本赛季NBA分区决赛刚刚开打的时候,NBA总裁萧华向媒体表达了一些关于季中锦标赛的看法:

「我们的确正在讨论相关的事宜。季中锦标赛这个说法可能不太准确,或许该叫它季初锦标赛。现在的初步想法是在12月初,圣诞节之前举办该赛事。除了奥布莱恩杯之外,NBA需要有一些其他荣誉让球员去竞争,但这并不代表会让球员减弱对于总冠军的渴望。」

无论这一锦标赛名称如何,NBA希望采用杯赛的形式,安排小组赛并将比赛场次纳入到常规赛赛程中。而小组赛战绩的前8名将会进入淘汰赛,并且所有比赛都将在圣诞节(12月25日),至马丁路德金日(即每年1月的第三个周一)之间举行。

今年是NBA成立的第75周年。在这漫长的岁月中,总冠军始终是各支球队每个赛季的主旋律,即便有球队摆烂,也不过是为了积蓄力量以图东山再起。可以说,一座奥布莱恩杯支撑起了联盟的竞争格局——从争冠组到分区列强,再到季后赛边缘队伍和重建期球队,每只球队都在这一体系中进退着。

当然,漫长的联赛也自然导致竞争力不均,不少一边倒的比赛场面,自然也让球迷兴致盎然。尤其是对于重建期的球队来说,NBA不仅希望增强各支球队的参与度,也希望激励更多球员与球员为不同荣誉而战。

同样的消息出现在五月初,NBA新增了季后赛东西部决赛奖项。东西部决赛MVP奖杯分别以拉里伯德和「魔术师」约翰逊命名,而东部冠军奖杯名为鲍勃库西杯,西部冠军奖杯则名为奥斯卡罗伯特森杯。

据著名NBA媒体人Shams表示,锦标赛最快可能将于2023-24赛季正式举办,夺冠球队每位球员都可以获得100万美元的奖励。

实际上,自2019年底提出杯赛设想之后,NBA联盟始终在推进此事。今年2月,萧华接受采访时也曾表示,82场常规赛程的「负荷」,也是NBA推出锦标赛的初衷之一。2019年底,的Tim Reynolds报道过一组数据,「NBA委托第三方进行的一项研究表明,有60%的球迷希望缩短常规赛;有68%的球迷支持季中杯赛;而75%的人则赞成以淘汰赛来决定季后赛名额。」

自1967-68赛季以来,NBA便开始执行单赛季82场常规赛的赛制,迄今已经50余年。而NBA如今积极寻求赛制改革,也与常规赛收视率逐年下滑的大趋势不无关系。

在常规赛中设立锦标赛,这一点与欧洲足球的赛程有着惊人的相似之处。「杯赛」的锦标赛荣誉更能激发球迷的兴趣,打破常规赛漫长的单调局面。同时更丰富的电视转播和赞助收入,也为联盟和球队找到了新的创收渠道。

但需要指出的一点是,欧洲足坛的季中杯赛大多独立运行,且与球队各方战绩、资格相挂钩。不同级别的联赛与不同水平的球队,其适配的杯赛不尽相同。而NBA的锦标赛更像是围起圈子自己玩,这也会带来不少问题。譬如举办地的选择,这会直接影响转播和赛程安排,东西部和海外球迷的时间大多不固定,如何让更多地区的球迷欣赏到锦标赛,也是联盟亟需解决的问题。

但是,NBA的季后赛附加赛所取得足够的成功,给了季中锦标赛足够的想象空间。据特纳体育统计,在季后赛初期快船与森林里的附加赛里,平均收视人数达到270万人,创下了赛季除全明星赛外TNT平台的最高收视率。而篮网与骑士的比赛,收视人数也达到250万人次。

因此,未来NBA的「季中锦标赛」,也有可能是一个赛制更刺激且参与球队更多的「附加赛PLUS」版本。

「杯赛的改变不会在下赛季发生,但正在顺利推进中,我们已经和球员协会进行了富有成效的对话。我的感觉是,目前有相当多的人对此感兴趣。」从萧华的态度看,锦标赛的筹划,的确已经标在未来日程上了。

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